Тамара Крюкова -Фант-Азия-

Книги >> Фантастика >> Ловушка для героя (комментарии) >> Ловушка для героя (оглавление) >>

ЛОВУШКА ДЛЯ ГЕРОЯ

   ГЛАВА 15
   

   Над Кипящим озером, как над гигантским бурлящим котлом, поднимался пар, делая его приметным издалека. С каждым шагом воздух становился все горячее. Жар, пышущий от земли, жег ступни ног. Артему приходилось идти с прискоком, словно пританцовывая. Помня о магической силе Секстуса, он все ждал, когда же тот предложит перенести его через препятствие, но служители Ордена, казалось, не замечали пекла и были по-прежнему невозмутимы и степенны.
   Наконец Артем не выдержал. Земля была раскалена, как сковородка. Подходить к озеру ближе было небезопасно, и он без обиняков обратился к магам.
   - К чему париться и топать пешком, когда Секстус может перенести меня через озеро и Огненную землю?
   - Не думаю, что это будет полезно для твоего здоровья. Расстояние слишком велико. Мне придется экономить силы. Я не могу расходовать их на то, чтобы увеличить высоту полета, а если ты полетишь прямо над озером, то сваришься живьем, - остерег его Секстус.
   Артем так рассчитывал на помощь, что отказ был для него полной неожиданностью.
   - Вы что, издеваетесь? Как же мне в таком случае преодолеть Кипящее озеро? Вплавь, что ли?
   - Если ты этого захочешь, герой. Мы не принимаем решений. Мы лишь следуем за тобой, - бесстрастно напомнил Премьер.
   - Хорошенькое дельце - следуете за мной! По-вашему, это я придумал сюда идти? Тоже мне нашли Сусанина! Вам-то жара нипочем, а меня, между прочим, прижигает по-настоящему! - не в силах справиться с обидой выкрикнул Артем.
   - Ты сам пожелал, чтобы Кави лишилась красоты. Мы открыли тебе ее секрет. В твоей власти сделать все остальное. Мы лишь служим тебе, герой.
   "Толку от вашей службы", - сердито подумал Артем, перепрыгивая с ноги на ногу, чтобы не слишком пекло подошвы. Он критически оглядел служителей Ордена, прикидывая, чем они могут помочь, и его осенило. Озарение пришло внезапно, словно вспышка света.
   - По-моему, кто-то из вас может сделать так, чтобы похолодало? - спросил он, обведя взглядом служителей Ордена.
   - Это так, герой. Брат Секундо к твоим услугам, - поклонился один из них.
   - А можно наслать такой мороз, чтобы вода замерзла? - допытывался Артем.
   Секундо задумался, а потом кивнул:
   - Я попытаюсь, но вода в озере слишком горяча. Для того чтобы охладить ее, мне придется израсходовать много сил. Если мне удастся заморозить озеро, то лишь ненадолго.
   - И то хорошо. В случае чего хоть плыть придется не в кипятке, - невесело усмехнулся Артем. - А как насчет Огненной земли?
   - Увы, на это моих сил уже не хватит, - честно признался Секундо и добавил: - Кроме того, холод бессилен против огня. Костер не гаснет даже на самом трескучем морозе.
   На этот раз Артем не растерялся. Слова Секундо натолкнули его на новую идею, и он выпалил:
   - А что скажете насчет хорошего дождика? Пожалуй, он мог бы затушить огонь.
   - Это по моей части. Буду рад услужить, - поклонился брат Квартус.
   - Клёво! Ну тогда поддайте холодку, - повеселел Артем.
   Он не без гордости подумал о том, как легко ему удается в виртуальном мире находить решение сложнейших проблем, и почувствовал себя настоящим героем. Жаль, не с кем было поделиться своими подвигами. На мгновение эта мысль омрачила его радость, но он тут же отогнал ее, решив, что обойдется и без друзей. Нет друзей - нет и предательства. Это его мир, и он научится быть один.
   - В кратер ты пойдешь один, - в унисон его мыслям произнес Премьер и напомнил: - Чтобы Кави стала уродиной, ты должен помешать ей принять питье.
   Глава Ордена сделал знак брату Секундо, тот выступил вперед и обратился к Артему:
   - Торопись, герой. Твое время ограничено. Я не могу долго удерживать озеро подо льдом.
   Сразу же заметно похолодало. Артем, словно спринтер, сорвался с места и помчался к озеру, но вскоре почувствовал, что переусердствовал. В боку закололо, и пришлось сбавить темп. Однако оказалось, что он спешил зря. Хотя вода в озере успела остыть и подернуться тонкой ледяной корочкой, наст был слишком хрупким, чтобы выдержать его вес.
   Ледяной покров на озере твердел с каждой секундой. Артем с нетерпением ждал, пока лед окрепнет настолько, чтобы по нему можно было перейти на другой берег. Во время бега холод не чувствовался, однако теперь мороз обжигал кожу и пробирал до костей. Опасаясь, что скоро он превратится в сосульку, Артем наконец решился ступить на лед. Он с опаской сделал несколько шагов и, удостоверившись, что лед достаточно прочный, перешел на бег.
   Поскальзываясь и временами падая, он несся, не разбирая дороги, к противоположному берегу. Цель была уже близко, когда лед затрещал и будто ожил под ногами. Не чая выбраться на твердую почву, Артем едва успевал перескочить с одной льдины на другую, как они раскалывались и крошились. Почти у самой кромки берега он не удержался и, плюхнувшись в воду, барахтаясь, поплыл к берегу. Лед таял на глазах. С каждым мгновением вода теплела.
   Наконец отчаянный пловец выбрался на берег. Вода стекала с него ручьями. Артем хотел выжать мокрую одежду, но не успел, потому что разразился настоящий тропический ливень. Брат Квартус трудился на славу. Дождь стоял сплошной стеной. Стоило язычкам пламени робко пробиться из-под земли, как потоки воды тут же гасили их. Наконец огонь сдался и полностью уступил разбушевавшейся стихии.
   Рассекая водяную завесу, Артем направился туда, где угадывались смутные очертания то ли каких-то строений, то ли скал. Постепенно дождь начал редеть, и впереди четко проступило нагромождение гигантских черных глыб из кристаллической породы, похожей на каменный уголь. Ощетинившись острыми зубцами, они, как крепостная стена, окружали нечто неведомое, что находилось внутри. Артем попытался вскарабкаться наверх, но ухватиться было не за что, и ноги скользили по мокрым камням. Раскровив пальцы, он пожалел, что рядом нет Секстуса. Тому не составило бы труда перенести его через преграду.
   Дождь почти стих, и Артем ощутил, как камни наливаются жаром. Он сделал еще один отчаянный рывок наверх, но снова сорвался. Стоило последним каплям дождя упасть на землю, как жара начала возвращаться с удвоенной силой. Насквозь промокшая одежда еще хоть как-то спасала Артема от пекла, но она сохла с неимоверной быстротой. Артема охватила паника: если не найти выхода, то не пройдет и получаса, как он сгорит заживо.
   Он, как заяц, рванул вдоль стены, надеясь найти место, где можно было бы перемахнуть через нее, и, к своей радости, увидел между глыбами узкую щель. Будь на его месте толстяк вроде Пирожка, он непременно застрял бы, но Артем, к счастью, не страдал избыточным весом.
   Он шустро протиснулся в лаз и на ощупь двинулся вперед. Каждый шаг уводил его все глубже вниз. Здесь стояла кромешная тьма. Артем подумал, что попал в подземелье, но, задрав голову, увидел над собой желтое крошево звезд.
   Тоненький серпик только что народившегося месяца почти не давал света, и на фоне угольно-черных камней звезды казались необычайно крупными.
   Артем оказался в глубине кратера. Внизу была ровная круглая площадка, похожая на арену, где в древности сражались гладиаторы. От нее амфитеатром, как трибуны для зрителей, поднимались обугленные глыбы. Неожиданно стало светлеть. Небосвод над амфитеатром порозовел, а потом зарделся от разлившегося по нему зарева. Артем удивился, что ночь кончилась так скоро, но тут его осенило: эта заря - не предвестник утра, а отблески вечного пожара, бушующего на Огненной земле. Было душно, но, к счастью, жар не проникал в глубь кратера.
   В красноватом свете искусственного восхода арена предстала перед Артемом четко, будто на открытке. И тут он увидел каменного великана. Темная, как ночь, статуя возвышалась на краю амфитеатра, и каменные глазницы колосса мрачно взирали на арену. Вдруг ноги исполина шевельнулись, будто гигант силился сделать шаг. У Артема перехватило дыхание при мысли о том, что чудовище вот-вот оживет. Он моментально забыл о том, что он - герой, и готов был обратиться в бегство.
   Тут от статуи отделились две фигуры в доспехах. Великан был так огромен, что рыцари едва доходили ему до щиколотки. Их латы из черненого металла сливались с камнем, делая воинов неприметными, пока те не обнаружили своего присутствия.
   Скрежеща доспехами, рыцари двинулись к Артему явно не затем, чтобы обменяться дружеским рукопожатием. Зарево отбрасывало на их латы зловещие кроваво- красные блики. Забрала были опущены, а руки обоих воинов покоились на рукоятях мечей, готовые в любой момент выхватить оружие из ножен.
   "Значит, Кави уже здесь", - понял Артем и поискал ее глазами. Как и ее телохранители, она появилась внезапно, словно ниоткуда. Сбросив черный плащ, который делал ее невидимой на фоне антрацитовых глыб, она стояла у подножия амфитеатра.
   Она так сильно походила на Вику, что Артем никак не мог привыкнуть к этому сходству и на мгновение растерялся. Прежде чем он нашелся, что сказать, ее насмешливый голос нарушил тишину:
   - Ты пришел? Напрасно. До полуночи остались считанные минуты. Скоро каменный великан заплачет. Я успею осушить чашу до того, как тебе удастся достичь его ног.
   Кави сделала знак своим спутникам, те с лязгом обнажили клинки и двинулись к Артему. Под их прикрытием Кави стала взбираться по валунам к голове каменного великана.
   Артем выхватил меч. Как и в прошлый раз, неизвестно откуда у него появилась уверенность опытного бойца. Он не сомневался, что без труда разделается с рыцарями поодиночке, но их было двое.
   - Нечего сказать, храбрецы - двое на одного! Не стыдно позорить звание рыцарей? - насмешливо крикнул он, надеясь пробудить в соперниках совесть, но тщетно.
   Если рыцари и устыдились, то ничем не выдали этого. Поняв, что придется сражаться с обоими противниками сразу, Артем принял оборонительную позу и напрягся.
   Он виртуозно отразил первый выпад, но за ним тут же последовал другой. Отскочив в сторону, Артем занес меч и плашмя ударил наступающего по голове. Рыцарь зашатался, но выстоял. В это время первый противник снова ринулся в нападение. Удары сыпались на Артема с двух сторон. Он едва успевал отбивать их. Меч в его руке мелькал, будто стальная молния. Однако время работало против него. Кави была уже на полпути к вершине.
   Изловчившись, Артем выбил оружие из рук одного из рыцарей. Он готов был вонзить меч в поверженного противника, как в голове всплыла мысль о поединке с Денисом, и он опустил клинок.
   Секундное колебание чуть не стоило Артему жизни. У него над головой просвистело стальное лезвие меча.
   Артем сгруппировался и перекувырнулся, чудом избежав смертельного удара. Меч врага ушел в землю. Пока нападающий не успел высвободить оружия, Артем одним махом сшиб шлем с его головы. Рыцарь рухнул. Артем ошеломленно уставился на побежденного врага. Вместо головы у того под шлемом зияла пустота.
   Так вот почему рыцари Кави не поднимают забрала! Мысль о том, что он сражается с фантомами, придала Артему сил. Он коршуном налетел на оставшегося противника, и скоро у его ног лежали порушенные пустые латы.
   В пылу схватки Артем едва не забыл о главном. Из темных провалов глазниц великана сочилась влага. Она бороздками стекала по каменным щекам. Кави уже добралась до самого верха амфитеатра и, перегнувшись, подставила под струйку чашу. Не теряя времени даром, Артем ринулся наверх. Глыбы, похожие на ступени, были высокими и неровными, но Артем карабкался по ним, чувствуя небывалый прилив сил. Усталости после сражения как не бывало.
   Кави нервно поглядывала на преследователя. Чаша наполнялась не так быстро, как ей хотелось.
   Наконец вода потекла через край.
   - Ты проиграл! - торжествуя победу, рассмеялась Кави и поднесла питье к губам.
   Артем понял, что опоздал. Он был уже почти у ног Кави, но прежде чем удастся добраться до чаши, она выпьет все до дна. В отчаянной попытке помешать этому Артем подпрыгнул и, ухватив Кави за ноги, резко сдернул ее с камня. Она кубарем покатилась по ступеням вниз. Слезы каменного великана разлетелись в стороны. Пытаясь удержаться, Артем припал к ступеньке амфитеатра и, почувствовав, что проваливается, прочитал на ней надпись "выход".
   
   Артем потянулся рукой к кнопке выключателя компьютера, когда на экране появилось сообщение:
   Служба виртуальной реальности
   благодарит вас за успешную игру.
   Поздравляем!
   Сумма вашего долга сокращена
   на пятьдесят процентов.
   Желаем дальнейших успехов.
   
   От радости Артем не сразу сообразил узнать адрес фирмы, а когда наконец до него дошло, что нельзя упускать такую возможность, он, с трудом выискивая буквы, неуклюжим пальцем напечатал свой вопрос, но связь уже прервалась. Экран оставался мертвым.
   "В следующий раз узнаю", - решил он и выключил компьютер. Перебравшись на диван, Артем с удовольствием растянулся на мягких подушках. Он вымотался так, будто ему и в самом деле пришлось бегать, плавать, сражаться и карабкаться по камням. Но что такое усталость в сравнении с чувством гордости. Недаром он получил от фирмы солидную скидку. Ему удалось-таки пройти очередной уровень и не потерять ни одной жизни!
   За окном начали сгущаться ранние осенние сумерки. Артем взглянул на часы. Вика уже давно должна была вернуться из школы. "Интересно, где она шастает?" - подумал Артем.
   Впрочем, отсутствие сводной сестры ему было даже на руку. Хотелось еще хотя бы немного побыть одному. Однако этому желанию не суждено было сбыться. Стоило вспомнить о Вике, как в замочной скважине повернулся ключ.
   "Помяни ведьму..." - недовольно подумал Артем.
   В прихожей послышались голоса. Вика вернулась не одна, а с родителями.
   "С чего бы это вдруг?" - удивился Артем. Он вовремя спохватился, что нужно прикинуться больным. Она наверняка наболтала, что он ушел с уроков.
   Артем нехотя вышел из комнаты и остолбенел. Вика стояла, опираясь на отца, пока ее мать помогала ей снимать обувь. Лицо девушки распухло и казалось сплошной лилово-синей маской. Теперь ее нельзя было назвать хорошенькой.
   - Что это? Как это случилось? - выдавил из себя Артем.
   Даже боль не могла заглушить в Вике чувства обиды. Она помнила, как Артем радовался, когда она подвернула ногу. Теперь у него был куда больший повод для зубоскальства. Она хотела огрызнуться, но Софья Петровна, опередив ее, запричитала:
   - Оступилась на лестнице. После уроков домой неслась. Целый пролет летела. Хорошо еще шею не свернула. Надо же было так неосторожно.
   "Оступилась на лестнице... Целый пролет летела... На лестнице... Целый пролет..." - Мысли путались в голове у Артема. Он явственно вспомнил, как сдернул Кави с лестницы и та полетела вниз.
   У него по спине поползли мурашки. Он с ужасом осознавал, что виновен в случившемся. Это он столкнул ее с лестницы. Какая бы она ни была, она не заслуживала того, что с ней произошло. "Хорошо, что шею не свернула... Шею не свернула..."
   Он мог стать убийцей! При этой мысли у Артема похолодело внутри.
   - Я не хотел. Честное слово, я не хотел! - побелевшими губами пролепетал он.
   Искреннее участие в голосе Артема застало Вику врасплох. Она не ожидала, что Артема потрясет произошедшее с ней несчастье.
   - Никто и не думает, что ты желал Вике зла, - успокоил его отец.
   Артем вдруг понял, что со стороны его слова прозвучали ужасно глупо. Никто не подозревал о его виртуальных похождениях и не винил в случившемся. Как ни странно, от этого на душе стало еще тяжелее, ведь сам он знал, что несет ответственность за произошедшее с Викой. Совпадения быть не могло. Радость от совершенных подвигов и от того, что он получил вознаграждение от фирмы, угасла без следа.
   Вдруг его громом поразила мысль: а знают ли в Службе виртуальной реальности, что игра необъяснимым образом влияет на настоящую жизнь? Надо их срочно предупредить о том, что игра вышла из-под контроля. Но как?!

<< Предыдущая глава Оглавление Следующая глава >>